【英伟达首次宣布挖矿盈利】黄仁勋:GPU计算时代到来!

  终于,英伟达首次承认“挖矿”业务让公司赚了不少钱,并且,第四季度带来的收入高于第三季度。更重要的是,无论是深度学习、虚拟现实还是加密货币,都代表着GPU计算的时代正在到来,这是一股超强的趋势。

  上周,英伟达公布了2018财年第四季度财报,截至1月31日,营收为29.1亿美元,非GAAP收入为每股1.72美元,超出预期——分析师此前预期每股盈利1.16美元,营收26.8亿美元。

  公司2018财年全年收入也创了记录:97.1亿美元,这一数字较上一财年的69.1亿美元增长41%。

  “我们再次实现了一个创纪录的季度,为这出色的一年画上了圆满的句号。”黄仁勋说。

  这让人想到了一个很有意思的问题:挖矿在其中贡献了多大的比例?从2017年底开始,一直有传言称加密货币挖掘极大推动了GPU价格的增长,甚至一度让多款GPU断货。下图展示了截止2018年1月8日的数据,包括英伟达和AMD(最右边一栏是估算的过去30天挖矿盈利):

  由上可见,各种GPU的价格都有上扬;英伟达的GTX 1080 Ti、1080和1070 Ti更是在很多地方都处于缺货状态。

  不过,在过去几个季度,英伟达并没有承认挖矿相关业务对营收的贡献,这导致了英伟达财务业绩上数字的不匹配(游戏和人工智能相关的销售),也让各种因为挖矿而找不到显卡的故事满天飞。

  首席财务官Colette Kress在分析师电话会议上说,加密货币挖掘(俗称“挖矿”)让公司在第四财季期间稳定销售图形处理器(GPU)。

  “(数字)难以量化,但加密货币占收入的比例高于上一季度。”Colette Kress说。

  但随后她补充说,公司对预测此类活动未来的影响持谨慎态度,因为“加密货币的趋势可能会保持波动。”

  虽然英伟达没有透露具体的数字,但投资者对此感到十分兴奋。CEO黄仁勋在分析师电话会议中表示,英伟达正在对加密货币挖掘收入进行模拟分析,预计这部分收入将持平。黄仁勋表示,公司正在尽一切努力将GPU送到游戏玩家手中,赶上供应需求。在上周四的电话会议之后,VentureBeat记者与黄仁勋简单交谈,聊了有关电子货币的话题。

  黄仁勋说:“你不能不去关心加密货币。这是一个全球性的社会和经济现象。你不能不去关注它。我很关注它,我也不介意谈论它。但重要的事情是,GPU凭借其超强的并行计算能力和普及程度——现在到处都有GPU——这些有趣的应用,这些需要比摩尔定律能够提供的计算能力更强大的计算力的应用,找到了我们。不管是深度学习、虚拟现实还是加密货币,最终都将找到我们。GPU计算的时代正在到来,这是一股超强的趋势。”

  至于那些GPU因为被拿去挖矿而被抢购一空的传闻,黄仁勋表示,英伟达实际上对用户购买GPU的用途有所把控,有些人买GPU做深度学习,有些人玩游戏,而有些人则买来挖矿,对于后者,黄仁勋说,“我们必须留意它的存在,并保证充足的库存来应对”。

  去年一年,比特币的价格总体处于上涨的趋势,12月份比特币价格猛涨至20000美元,推动了“挖矿”对英伟达GPU的需求。不过,随着近期比特币价格大跌,英伟达显然也认识到波动性带来的不利影响。

  挖矿繁荣导致的收入大幅增长,但英伟达对此保持理性态度,并且还将着重关注游戏市场增速。英伟达最新财报显示,在截至1月28日的季度里,游戏业务收入17.4亿美元,同比增长29%,高于分析师预期的14%增长达2倍,游戏贡献的亮点颇多,如下:

  发布采用Max-Q设计的游戏笔记本电脑。相比上一代产品,它的速度快3倍,厚度却减少3倍。

  推出超大规格游戏显示屏BFGDs™,通过NVIDIA G-SYNC™技术和NVIDIA SHIELD™,在高端的65英寸显示屏上提供超低延迟的PC游戏,并集成了串流功能。

  发布GeForce Experience™升级版,其中包括用于实现游戏玩法定制的NVIDIA Freestyle新功能、NVIDIA Ansel游戏截图模式的最新界面。此外,《绝地求生》和《堡垒之夜》等新游戏开始支持NVIDIA ShadowPlay™Highlights,实现了游戏成就录制功能。

  在Steam在线游戏平台上,使用GeForce GPU的玩家占比增加至86%。

  推出两款全新的典藏版《星球大战》主题NVIDIA TITAN Xp GPU,并与《星球大战:最后的绝地武士》一同发布。

  英伟达首席财务官Colette Kress在最新的电话会议中重申了对游戏玩家的承诺,她说:“挖矿需求对我们业务的整体贡献难以量化,我们的主要焦点仍然是核心游戏市场,因为加密货币趋势可能会不稳定。”

  面对巨大的GPU市场需求,英伟达的供应难以跟上一直是其最大痛点,这其中最尴尬的是,英伟达理论上可以通过增加产量来满足需求的上涨,但加密货币的前景依然不明朗,如果加密货币崩盘,英伟达可能会陷入大量库存待售的被动局面,而技术的更新之快会导致库存滞销。

  公司甚至还建议零售商的销售顺序是把玩家放在矿工之前。英伟达发言人Boris Böhles 一月接受采访时提出了限购策略,客户一次最多只能购买两个GPU, B&H上的的大部分显卡都已售罄,只允许客户一次购买一个。

  与竞争对手AMD相比,英伟达的GPU竞争力强,性能优越,其运行能耗相对较低。据Jon Peddie Research的最新报告显示,游戏玩家们真金实银的购买数据让英伟达占据了72.8%的市场份额。

  相比加密货币的不确定性,PC游戏的未来看起来非常光明,这些数据将推动了英伟达在游戏领域的增长:

  游戏行业的持续爆发也让英伟达看到了GPU以外的市场,在 2018年的CES 上,英伟达发布了 BFGD游戏显示器,65英寸的丰富色彩表现、G-Sync、4K HDR、120Hz、DCI-P3 色域一应俱全,画面流畅无撕裂,视觉冲击感强烈,此举也是今年英伟达游戏收入的期待之一。

  最早的比特币计算硬件,也即“矿机”,是CPU。2010年10月,GPU挖矿软件推出,很快得到优化,再加上开源努力,随即在比特币爱好者中推行开来。GPU比FPGA更容易获得,虽然需要自攒机器的技能,但不要求正式的并行编程或FPGA开发工具培训。

  单机GPU矿机出现后,为了更好更快地挖矿,扩大规模是自然的选择。这就是后来出现的自攒5-GPU矿机(见下图a),五颗GPU被悬挂在一个价格低廉的AMD主板上,通过五条PCI Express扩展电缆连接,以降低主板成本,没有机箱外壳,促进散热,使用大型高效电源来驱动所有GPU。

  为了满足多个GPU的巨大功耗和散热要求,大部分成功的比特币采矿业务通常到在仓库完成,以获得较大的空气流和便宜的工业电价。下图b显示了一个自制数据中心,由一个由12个箱式风扇阵列冷却的69-GPU机架和一个风道组成。

  GPU比特币矿机:(a)开架矿机,主板上方悬挂五个GPU,通过PCI Express扩展电缆和一个高功率电源连接。(b)自制69-GPU挖掘数据中心。请注意电源线(左侧)和冷却系统,包括风扇和风管(右侧)。图片来源:James Gibson

  但是,GPU远非终点。在GPU矿机后,又出现了FGPA矿机、专用芯片矿机。现在,最新一代的矿机在专用芯片厂家之间展开,这些都是在上一代20纳米和16纳米制程ASIC战争中幸存下来的,其中著名的两家是 BitFury和比特大陆(Bitmain)。两家公司的产品都以超低电压运行,速度方面,BitFury矿机能效比GPU矿机高8000多倍。

  比特币挖掘属于新兴的一类星球级应用(planetscale application)。如今,包括苹果、Facebook和谷歌在内的公司,都分别部署像Siri、Facebook Live和Brain这样的星球级应用,计算需求随着比特币的用户数量而扩大。最终,运行这些计算的数据中心的总体拥有成本变得非常大,构建专用ASIC来降低硬件成本和功耗具有显著的经济意义。

  遵循这一趋势,去年谷歌宣布为其数据中心工作负载创建神经网络ASIC。最近的ASIC云研究也显示了比特币挖掘硬件的经验教训如何应用于其他工作,比如YouTube的视频转码。

  未来,用ASIC云挖矿的前景十分光明,也因此,挖矿推动GPU的增长可能不会持续很长时间。

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